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Marte sonda

Los controles de calidad de la URSS y su programa Mars

Una de las variables que se suelen comentar como causas de la caída de la URSS es el control de calidad. Se suele decir que en muchas ocasiones la URSS estaba muy centrada en fabricar por fabricar, o en fabricar la cantidad que se ha asignado de un pedido pero que nadie se preocupaba luego de comprobar si eso se había fabricado en base a unos estándares. En muchas ocasiones tampoco se solía revisar que esa cantidad que se había fabricado se ajustase a lo que se había pedido. Esto podía deberse a muchas razones: Ahorro de costes, corrupción, decisiones unilaterales en un diseño o fabricación que no se comunican…

Un ejemplo que leí en su día sobre este tema y que me llamó la atención estaba relacionado con el programa espacial soviético y sus intenciones de mandar sondas a Marte. Para ello, habían diseñado una serie de sondas conocidas como Mars que tenían un funcionamiento bastante automatizado.

Sonda Mars 3
Sonda Mars 3

En 1973 tenían preparadas varias de estas sondas Mars para aprovechar la ventana de lanzamientos con Marte de ese año. Hablamos en concreto de las Mars 4, 5, 6 y 7. Las sondas 4 y 5 estaban diseñadas para orbitar el planeta rojo y obtener datos sobre su superficie y la composición de su atmósfera. Las sondas 6 y 7 tratarían de posar un módulo en la superficie del planeta para realizar diversos experimentos científicos. Todo iba razonablemente bien hasta que empezaron ciertos problemas.

Unos meses antes del lanzamiento se hizo una prueba de los equipos de las sondas y surgió un problema en el sistema de energía. Tras analizar con detenimiento el fallo, los científicos que trabajaban en este programa descubrieron que el fallo estaba en los transistores que eligieron, los 2Т-312 que estaban presentes en prácticamente todos los sistemas de esas sondas. Al parecer alguien durante la fabricación de esos transistores decidió cambiar los componentes de oro que se necesitaban para su fabricación por aluminio. Esto hizo que los transistores fuesen más propensos a fallar y que tras un tiempo esa tasa de fallos se disparase completamente por graves problemas de corrosión. Los científicos calcularon que en las condiciones en las que se iban a usar esos transistores, estos tendrían de una vida útil de máximo 1,5 o 2 años. Esa vida útil se corresponde justamente con el tiempo que las sondas tardaban en llegar desde la tierra hasta Marte.

Transistor 2Т-312
Transistor 2Т-312

En esa época, fabricar los componentes electrónicos necesarios para una misión como esta llevaba muchos meses. Más meses de los que los científicos soviéticos disponían para aprovechar la ventana de lanzamientos con Marte de 1973 con lo que reemplazar los transistores ya no era una opción. Desde el descubrimiento del fallo hasta la fecha programada para el lanzamiento había 6 meses y se necesitaba más tiempo para corregir el fallo. Calcularon que esas sondas tendrían un 50% de posibilidades de seguir funcionando una vez llegaran a Marte. Como las sondas ya estaban preparadas y los lanzamientos programados, decidieron continuar y ver qué pasaba:

  • Mars 4 nunca pudo ponerse en órbita marciana. Los retrocohetes no entraron en funcionamiento, probablemente porque ya había transistores fallando en esa sonda.
  • Mars 5 tuvo éxito relativo. Devolvió a la tierra imágenes y datos de la atmósfera marciana, como se esperaba. Dos semanas después, la sonda dejó de responder.
  • Mars 6 dejó de enviar telemetría tras dos meses viajando por el espacio, probablemente por fallos de los transistores en ese subsistema. Aún así, esta sonda pudo expulsar el módulo que tocaría el suelo marciano aunque ese módulo también falló y no se recibieron noticias sobre su aterrizaje y mucho menos sobre los experimentos que debía realizar en la superficie.
  • Mars 7 también pudo soltar su módulo que tocaría suelo marciano, pero en este caso lo soltó hacia la inmensidad del espacio y no hacia Marte porque los transistores también fallaron en esta ocasión. El módulo fue explulsado varias horas antes de lo calculado y no se pudo corregir su trayectoria para redirigirlo a Marte.

Tras estos incidentes, la Unión Soviética no intentaría otra misión a Marte hasta 15 años después.

Si quieres seguir informándote sobre este tema en concreto, aquí te dejo algunas fuentes que puedes consultar:

Soviet Robots in the Solar System: Mission Technologies and Discoveries Escrito por Wesley T. Huntress, JR.,Mikhail Ya Marov

Web Athena mars exploration rovers. Entrar en esta web es como viajar al internet de hace 20 años, pero tiene información interesante.

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